免疫疗法引领抗癌革命

  这位49岁的女士之前在自己的皮肤上去除了3个黑色素瘤,但现在病情正在进一步扩散。她左乳下一个数厘米大小的肿瘤已经深入到胸壁当中。肿瘤上的一些组织正因缺少血流而死亡。

肿瘤上的一些组织正因缺少血流而死亡

  纪念斯隆-凯特琳癌症中心(Memorial Sloan Kettering Cancer Center)的医生向她提供了实验性的两种药物组合治疗方案:Opdivo和Yervoy,它们均由百时美施贵宝(Bristol-Myers Squibb)制造,都是增强免疫系统攻击肿瘤新药的排头兵。三周后,她回来服用第二剂药。

  “当我检查她的时候,她什么也没有说,我开口道,‘等一下!’”这位女士的主治医生保罗?查普曼(Paul Chapman)说,“她说,‘它好像被溶解掉了。’”

  在肿瘤之前存在的地方有一个洞——医生希望这个伤口会随着时间推移而愈合。查普曼从中提取了一些液体,没有在里面发现黑色素瘤细胞的存在。“我从事免疫疗法治疗已经有很长一段时间了,我们之前谈论和幻想过这样的反应,但我从没有看到过如此快的。”查普曼跳过了她的下一剂药,让她又多服用了两剂,直至患者因药物组合导致的腹泻而停止了治疗。这位女士的身上已经检测不到黑色素瘤了——对这样一种长久以来被视为几乎无法治愈的疾病来说,这个结果非常惊人。

  周一上午,这个故事被当成案例报告发表在《新英格兰医学杂志》(New England Journal of Medicine)上,同期还有一项由142例患者参与的临床试验,对组合使用Opdivo和Yervoy跟单独使用Yervoy的效果进行了对比测试。结果显示,上述匿名女士的病例纯属侥幸,因为两种药物的组合虽然拥有前所未有的抗癌药效,但同样会引起毒性反应:50%的患者出现了严重或危及生命的副作用。但也有多达22%的患者(16人)达到了所谓的完全缓解。就像查普曼的患者一样,他们的癌症似乎被溶解了。

  “对我来说,这是一种真正的图形展示,告诉我们免疫系统就坐在那里等待着。”纪念斯隆-凯特琳癌症中心路德维希协作实验室(Ludwig Collaborative Laboratory)的主任、新研究报告的首席作者杰德?沃尔科(Wolchok)说,“人体中存在做好充分准备杀死那些肿瘤的免疫细胞。但它们被束缚住了手脚。”

  这些新型药物解放了人体自己的武器:被称为T细胞的杀手白血细胞。这种方案连同其他数项研究成果让癌症研究领域兴奋不已,我们可以在费城举行的美国癌症研究协会(American Association for Cancer Research)年会上感受到这一点——在这里,研究人员正在公布或大或小的进展。为了启动人体的免疫系统,研究人员不仅用到了药物,而且还使用了经过基因改造的细胞和病毒。此外,他们还利用强大的基因测序技术,不仅用于对肿瘤进行分类和挑选药物,而且发明出能够让医生实时监测癌症的血检,让医生能够尽早发现并快速找出被证明有效的药物。

被称为T细胞的杀手白血细胞。这种方案连同其他数项研究成果让癌症研究领域兴奋不已

  投资银行派杰(Piper Jaffray)的分析师们被这种兴奋情绪感染了。“我们正在参加费城的美国癌症研究协会年会,并对肿瘤学的发展速度叹为观止。”他们写道。派杰分析师认为,免疫刺激药物和基因工程工具的组合可能在未来20年让癌症治疗的产值达到如今医疗保健整体市场的规模:即年产值5,000亿美元。

  在某种程度上,华尔街的金融家打的就是这种如意算盘,他们不希望目前的生物技术热潮(纳斯达克的iShares生物科技指数在两年时间里上涨了116%)走向终点。事实上,人们对这些新技术的忧虑有一部分在于它们的成本:患者服用Opdivo和Yervoy组合药物一年的花费可能达到27万美元。我们如何负担这些创新药物仍然是一个大问题。使用患者自己基因修饰细胞的其他免疫疗法可能要花费更多。

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